Pourquoi les sociétés énergétiques continuent d'investir dans l'essence à l'ère du véhicule électrique – Mobilité Urbaine

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Niché à l'écart d'une autoroute de Houston et derrière un poste de contrôle très sécurisé, le campus arboré de Royal Dutch Shell regorge de centaines de chercheurs travaillant sur les prochaines avancées technologiques qui pourraient transformer la façon dont la grande société pétrolière anglo-néerlandaise dynamise l'économie mondiale grâce à l'énergie transition.

Plus grand centre de recherche et développement de Shell, le campus de Houston, qui s'étend sur 200 hectares, compte 1 500 employés et des centaines de sous-traitants. Ils travaillent sur tout, de la formulation d’un nouveau biodiesel à la transformation du gaz naturel liquéfié en carburants de transport. Leurs recherches s'étendent également à quelque chose de plus concret à court terme: comment améliorer l'essence.

Même si Shell ouvre des stations de remplissage d’hydrogène en Californie, investit des millions de dollars dans le démarrage de véhicules électriques et développe des biocarburants, elle investit toujours des milliards dans la recherche pour faire progresser son produit phare, les carburants fossiles. Shell et d'autres sociétés pétrolières, telles que Exxon Mobil et BP, investissent dans les technologies propres et lancent des campagnes de relations publiques pour vanter leurs initiatives. Mais leur fortune est toujours liée aux voitures traditionnelles et aux milliards de personnes qui les conduisent.

Selon les données de groupes de recherche sur l’énergie, la grande majorité des dépenses en capital et des dépenses de recherche-développement des sociétés pétrolières continuent d’être consacrées aux produits et technologies liés aux combustibles fossiles. L’ensemble du secteur a investi 22 milliards de dollars dans les technologies à faible émission de carbone de 2010 à l’année dernière, selon une analyse effectuée par CDP, une firme de recherche londonienne, mais cela ne représente qu’une petite partie des dépenses de l’industrie – seulement 1,3% en 2018.

"Il est très intéressant de voir si ces entreprises mettent leur argent là où elles se trouvent", a déclaré Luke Fletcher, analyste chez CDP.

Mais Fletcher et d’autres analystes ont déclaré que l’augmentation des investissements dans les technologies propres n’était pas aussi simple que d’activer un commutateur. Des rendements plus élevés et une demande continue d'essence et de diesel vont continuer de concentrer les investissements dans les combustibles fossiles pendant encore au moins deux décennies, ont déclaré des analystes.

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Sarina Arnold, scientifique spécialiste des carburants au centre de recherche Shell de Houston, a déclaré que ses collègues travaillaient sur les carburants de la prochaine génération et les énergies propres alors que le monde tentait de faire la transition vers une économie sans ou à faibles émissions de carbone.

«Nous sommes une entreprise énergétique, nous évoluons donc constamment et nous nous adaptons à tout ce qui nous arrive», a-t-elle déclaré. «Mais ce qui est important à réaliser, c’est que, bien évidemment, le travail accompli ici consiste à aider ce nouveau développement du moteur à combustion interne à être le meilleur possible.»

Augmenter l'efficacité

Au cours des cinq dernières années, M. Arnold a dirigé une équipe de chercheurs à Houston pour mettre au point le dernier essence haut de gamme de Shell, disponible dans les stations-service nord-américaines cet été. Le carburant promet de réduire les frottements du moteur – une source majeure de gaspillage d’énergie et d’usure dans les moteurs – tout en empêchant l’accumulation de dépôts de carbone et la corrosion, susceptibles de réduire les performances du moteur, d’émettre de plus fortes émissions et de réduire la consommation de carburant.

Debout dans une blouse de laboratoire rouge vif à l'intérieur du laboratoire de carburant, Arnold a pointé du doigt des soupapes, des pistons et d'autres pièces de moteur extraites d'une batterie de tests effectués sur le nouveau carburant. Les pièces extraites des moteurs utilisant un produit d'essence standard de qualité supérieure étaient recouvertes de dépôts de carbone noir qui ressemblaient à du vieux mascara séché. Les pièces extraites des moteurs utilisant le nouveau carburant Shell étaient visiblement moins usées et plus propres sans les dépôts de carbone noir. Shell affirme que son nouveau carburant V-Power Nitro + élimine environ 70% des dépôts de carbone laissés par l'essence traditionnelle.

M. Arnold a ajouté que Shell répondait à la demande croissante de véhicules économes en carburant pouvant respecter des réglementations environnementales plus strictes. Des innovations qui augmentent l'efficacité énergétique avoir a modifié la manière dont le carburant interagit avec le moteur, ce qui a nécessité un changement de chimie pour répondre aux températures et aux pressions plus élevées de nombreux moteurs modernes.

"Une chose à propos du moteur à combustion interne est qu'il a été tellement amélioré au fil des ans", a déclaré Arnold. «À mesure que les moteurs évoluent et deviennent plus efficaces, la demande en carburant augmente, de sorte que la formulation du carburant évolue parallèlement au développement du moteur.»

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Plus tôt ce mois-ci, Exxon Mobil a également dévoilé un nouveau carburant essence premium dans ses 11 500 stations à l’échelle nationale. Exxon consacre également d’importantes ressources au développement de nouveaux types de produits à base d’essence. La mise au point de nouvelles qualités d’essence de qualité supérieure peut prendre de trois à cinq ans, a déclaré Eric Carmichael, responsable du marketing des carburants pour Exxon Mobil pour les Amériques.

Adoption de véhicules électriques

Alors que les constructeurs automobiles tels que Ford, Volkswagen et GM stimulent la production de véhicules électriques, les véhicules électriques sont toujours à la traîne par rapport aux voitures traditionnelles. Environ 1,1 million de voitures électriques ont circulé sur les routes américaines l’année dernière, soit 361 000 de plus que l’année précédente, selon l’Agence internationale de l’énergie basée à Paris. Mais dans l’ensemble, les véhicules électriques et les véhicules hybrides rechargeables représentaient encore moins de 2% du marché automobile américain, selon l’AIE.

«Nous accordons beaucoup d’importance au temps et aux efforts consacrés aux véhicules à essence, car la majorité des personnes qui sont sur la route aujourd’hui vont utiliser l’essence (voiture à moteur)», a déclaré Shannon Bryan, responsable des carburants pour l’Amérique du Nord chez Shell.

La société de conseil Boston Consulting Group estime qu’environ 2030, environ la moitié des voitures neuves vendues auront un moteur électrique, y compris des véhicules hybrides. La part des ventes de voitures neuves alimentées exclusivement par des batteries sera d’environ 20% d’ici 2030, selon la même source. cabinet de conseil.

Selon le Boston Consulting Group, le moteur à combustion interne classique représentera toujours environ 75% à 80% du parc automobile nord-américain. La société prévoit que les véhicules électriques n’auront pas d’impact notable sur la demande de carburant d’ici 2025-2027, a déclaré Ilshat Kharisov, directeur général et associé du bureau de Boston Consulting Group à Houston.

Alors que cette demande commence à décliner, la question qui se pose aux compagnies pétrolières est de savoir dans quelle mesure elles devraient continuer à investir dans les carburants traditionnels.

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“L’une des questions stratégiques les plus importantes s L’industrie pétrolière et gazière essaie de déterminer s’il faut conserver son portefeuille d’activités, se diversifier dans le secteur de l’électricité ou poursuivre des possibilités d’extension, telles que les énergies renouvelables », a déclaré Kharisov.

Dans une interview accordée au mois de janvier, Gretchen Watkins, président des opérations nord-américaines de Shell, a admis que de nombreux nouveaux projets énergétiques n’étaient pas encore aussi rentables ni lucratifs qu’elle le souhaiterait. Elle a ajouté que la société devra voir ses bénéfices augmenter avant d'investir davantage dans les énergies renouvelables.

Les analystes disent que c’est un problème auquel de nombreuses sociétés énergétiques sont confrontées.

Valentina Kretzschmar, directrice de la recherche sur les entreprises à la firme de recherche sur l'énergie de Wood Mackenzie, estime que les retours sur investissements dans les projets pétroliers et gaziers sont généralement de l'ordre de 15% ou plus, soit environ le double de ce que les entreprises voient dans les projets d'énergie renouvelable, qui varient généralement entre 6 à 7%.

Selon Kretzschmar, cela explique en partie pourquoi les sept plus grandes sociétés pétrolières ont dépensé 11,5 milliards de dollars pour acquérir de nouveaux actifs pétroliers et gaziers entre 2016 et 2018, soit plus du double de celles consacrées à l'acquisition d'actifs renouvelables et d'autres technologies propres au cours de la même période.

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«Les revenus du pétrole et du gaz sont encore bien supérieurs aux retours sur les projets d’énergies renouvelables», a déclaré Kretzschmar. «Les majors européennes ont investi dans un certain nombre de nouvelles technologies, mais elles en sont encore au stade embryonnaire de ce développement. Ils essaient de trouver une partie de la chaîne de valeur avec laquelle ils peuvent travailler qui leur convient. "

Au laboratoire d'essence Shell de Houston, des projets sont en cours pour la prochaine itération de son produit essence de première qualité. Cependant, alors même que les chercheurs travaillaient sur de nouveaux mélanges d’essence, la gestionnaire des carburants, Shannon Bryan, a déclaré que la société se présentait de moins en moins comme un fournisseur d’essence, mais aussi comme un "détaillant de produits de mobilité", qui peut également fournir des stations de recharge carburants.

«Notre rôle est de nous assurer que, quel que soit le type de véhicule que vous utilisez pour le transport de votre véhicule, nous proposons une offre de haute qualité», a déclaré Bryan, responsable des carburants en Amérique du Nord.

marissa.luck@chron.com

twitter.com/marissaluck7

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