L'ascension et la chute du microréseau solaire de Vieques – Louez la Tesla Modele 3 Long Range au tarif le moins cher du marché

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La côte de l'île de Vieques au large de Porto Rico.
Carlos Giusti / AP

Après que l’ouragan María ait plongé l’île dans l’obscurité au large de Porto Rico, l’arrivée de Tesla a sonné l’avènement d’un futur micro-réseau. Mais ce n’était pas si facile.

Cet article a été publié à l'origine par le Huffington Post et est reproduit ici dans le cadre de la collaboration avec Climate Desk.

VIEQUES, Porto Rico Cela ressemble à une brochure annonçant ce que les énergies renouvelables pourraient offrir à une île isolée, ravagée par la tempête.

Les lignes électriques sont toujours suspendues aux poteaux de l'autre côté de la rue, mais à l'intérieur du centre principal de Ciudad Dorada, un étage supérieur vert menthe, les ventilateurs soufflent dans un air frais et les réfrigérateurs remplis d'insuline et d'autres médicaments se refroidissent alors même que le soleil de midi grêle dans une Caraïbe sans nuages ciel. Sur son toit, un ensemble de panneaux solaires photovoltaïques Tesla, reliés par un câble à une paire de batteries Tesla accrochées au mur situé en dessous.

Et pourtant, un groupe électrogène diesel grogne à fond derrière le centre.

Des travailleurs de Tesla, le géant de la voiture électrique et de l’énergie solaire du milliardaire Elon Musk, sont arrivés à Vieques quelques semaines à peine après que les ouragans Irma et María aient endommagé le réseau électrique vieillissant et coupé le câble de transmission qui reliait cette île au continent de Porto Rico à une quinzaine de kilomètres. La société a choisi le centre pour personnes âgées comme l’un des 11 sites de l’île sombre qu’elle équiperait de panneaux et de batteries de production d’énergie.

Construire le système était simple. Mais lorsque les ouvriers ont attaché les panneaux et les batteries à l'ancien câblage électrique de l'ancienne école, les batteries se sont déchargées.

«Ça ne marche pas», a déclaré une infirmière du centre pour personnes âgées en espagnol lors d’une visite à HuffPost fin février. "Il n'a jamais."

La question des circuits s'est avérée inquiétante. Les responsables ont promis que les efforts de Tesla annonçaient un avenir meilleur à Vieques, un avenir qui libérerait l’île de la dépendance aux combustibles fossiles et en ferait un modèle pour le reste de Porto Rico. Mais les pénuries apparentes d’approvisionnement, les obstacles réglementaires et l’absence de planification à long terme ont anéanti ces espoirs. Aujourd'hui, l'île dépend toujours de l'énergie sale du continent et certains panneaux solaires et batteries restent inutilisables et brisés par une nouvelle saison des ouragans dans moins d'un mois.

«Nous sommes de retour à la case départ», a déclaré Edgar Oscar Ruiz, un activiste local militant pour l’énergie renouvelable à Vieques. "Tesla a présenté de bonnes intentions, mais cela ne suffit pas."

L'expérience de Vieques montre ce que les experts en énergie renouvelable considèrent comme les risques de s'appuyer sur la bonne volonté des entreprises pour opérer un changement en profondeur, et mettent en évidence les obstacles potentiels auxquels Porto Porto est confrontée alors qu'il cherche à convertir tout le système électrique du territoire en énergie renouvelable et à céder une partie de ses ressources. utilité publique.

«Il ya une mise en garde ici», a déclaré Andrea Luecke, président de la Solar Foundation, une organisation à but non lucratif.

Une proposition ensoleillée

Le personnel de Tesla est arrivé à Porto Rico une semaine après que l'ouragan María ait touché terre le 20 septembre 2017 et avant de nombreux travailleurs humanitaires. En novembre, la société a envoyé une proposition spontanée au gouvernement portoricain. Le pitch incluait la construction de micro-réseaux à énergie solaire ―, qui produiraient et distribueraient de l’énergie autonome du réseau électrique principal du territoire ques à Vieques et Culebra, son voisin plus petit et plus touristique. Le contenu de la proposition, bien que jamais rendu public, est confirmé dans une étude publiée par le gouvernement portoricain. Le gouverneur de Porto Rico, Ricardo Rosselló, a vanté les efforts déployés en décembre 2017.

«Ces projets font partie des mesures que nous prenons pour construire un meilleur Porto Rico après le passage de l'ouragan María et assurer un service fiable au bénéfice des citoyens qui y résident», a déclaré Rosselló à Radio Isla 1320 à l'époque.

Vers la même époque, Tesla a contacté le gouvernement municipal de Vieques pour entamer des discussions sur l’achat de terrains publics sur lesquels construire un microgrid, selon Carlos Jirau, consultant en développement pour le maire.

"Tesla demandait la possibilité d'acquérir un terrain de la municipalité pour développer un micro-réseau", a déclaré Jirau. Il a dit qu'il avait demandé une proposition officielle mais qu'il n'avait jamais eu de réponse.

Il est facile de comprendre l’opportunité offerte par Tesla. En 2016, la société avait converti l’ensemble de l’alimentation électrique de Ta’u, une île de 600 résidents des Samoa américaines, en énergie solaire et en batteries. Un an plus tard, Tesla construisit une immense ferme solaire et à batteries sur l’île hawaïenne de Kauai.

Vieques représentait non seulement un autre test pour sa technologie, mais aussi une chance de faire du bien. L'île, surnommée «la colonie de la colonie» par certains habitants en raison de son histoire d'exploitation humaine et environnementale, traînait dans ce qui allait devenir la deuxième panne d'électricité la plus longue de l'histoire du monde.

Un employé des postes fait sa tournée dans un quartier de Vieques après un ouragan, en octobre 2017. (Carlos Barria / Reuters)

Tesla a travaillé rapidement. Il a installé du matériel à l’hôpital Susana Centeno, le seul centre médical de l’île. Elle a déployé des unités à Ciudad Dorada, au Club Garçons et Filles de Vieques, à une crèche pour personnes âgées, à deux usines de distribution d’eau, à une station de traitement des eaux usées et à trois maisons privées occupées par des femmes célibataires âgées.

"Nous essayons simplement d'être aussi utiles que possible à Porto Rico", a déclaré un porte-parole de Tesla à HuffPost. «Nous avions des employés sur le terrain qui travaillaient à rétablir le courant dès que l'ouragan avait disparu et nous avons encore des employés à temps plein sur place. Nous sommes engagés dans nos efforts pour développer l’énergie propre dans ce pays, y compris le grand nombre d’installations solaires et d’installations de stockage existantes et planifiées sur l’île. »

Pour la plupart, ces efforts ciblés pour rétablir le pouvoir après la tempête ont réussi. La société a convaincu de nombreux habitants de l’île du potentiel de l’énergie solaire et plusieurs autres sites installent également des panneaux, selon Mark Martin, coordinateur de Vieques Love, une association à but non lucratif, qui a travaillé avec Tesla.

«Vieques a été abandonnée», a déclaré Martin. La vitesse à laquelle Tesla a fait circuler l'électricité a laissé une impression. «C'était un changement de culture», a-t-il déclaré. "Sur l'île, vous pouvez voir un tournant dans la pensée."

Cependant, les modifications permanentes plus importantes apportées aux infrastructures étaient limitées.

Dans une installation de traitement des eaux, la batterie était en sommeil et, lors de la visite du site HuffPost à la fin du mois de février, le champ de panneaux solaires était envahi par les herbes et les broussailles. Plusieurs panneaux portaient les empreintes brisées de sabots de chevaux, un problème prévisible sur une île avec un cheval sauvage pour deux humains. L'hôpital ― endommagé et infesté de moisissures par la tempête ― a été fermé de manière permanente. Après avoir aidé à alimenter un centre médical de fortune, Tesla a transféré ces panneaux solaires, ainsi que d'autres équipements, sur certains des 11 000 autres sites sur lesquels il a commencé à travailler à Porto Rico.

Tesla ne se vantait pas spécifiquement de ses projets Vieques, et ce n’était pas la seule entreprise à envoyer du matériel sur l’île; Sunrun, basé à San Francisco, a également déployé des unités après la tempête. Mais les efforts de Tesla ont été salués par les médias, y compris Fortune et Inc., en grande partie à cause de la célébrité de Musk et de ses efforts de secours bien connus, bien que parfois bizarres et calamiteuses, ailleurs dans le monde. Un blog populaire sur les technologies propres a cité Vieques quand il a écrit: «La philanthropie de Musk mérite des titres».

Si Tesla avait prévu de jeter les bases d'un microréseau couvrant toute l'île, la réglementation en vigueur créait un obstacle. Sur le plan territorial, la Puerto Rico Electric Power Authority, une entreprise publique, jouissait d'un monopole sur la production et la distribution d'électricité. Des années de négligence et des milliards de dettes ont quitté le réseau électrique que la PREPA avait supervisé, fragile et mal préparé pour intégrer les nouvelles technologies. Au niveau national, l’Agence fédérale de gestion des urgences limite largement son aide financière pour les réparations post-ouragan aux projets de restauration des infrastructures existantes qui apportaient de nouvelles améliorations, telles que les micro-réseaux solaires, difficiles à financer avec des fonds publics.

Le financement fédéral a également servi de base à une bagarre à Washington, le président Donald Trump ayant fait rage contre Porto Rico, accusant ses responsables de mal utiliser l'argent des secours. Les démocrates affirment qu'une Maison-Blanche aveuglée par le racisme a laissé des millions de citoyens américains souffrir.

Les modifications de la réglementation à Porto Rico au cours de la dernière année promettent toutefois de simplifier la production d'énergie renouvelable à l'avenir. En mai dernier, les régulateurs territoriaux ont finalisé des règles facilitant la création de micro-réseaux, bien que la faillite de la PREPA complique encore le processus. En décembre, Rosselló a signé un projet de loi légalisant les coopératives énergétiques locales. En mars, l’assemblée législative de Porto Rico a approuvé un projet de loi exigeant que 100% de l’électricité de l’île soit produite à partir de sources renouvelables d’ici 2050.

"Cette politique fournit une voie, une voie très robuste, pour le solaire et les batteries", a déclaré Rosselló à HuffPost lors d'un entretien le mois dernier, soulignant que l'île avait lancé un appel à propositions pour de nouveaux projets. "Des entreprises comme Tesla, Sunrun et d'autres pourront faire une offre pour cela."

Le gouvernement portoricain veut que Vieques soit l’essai des microgrids, a déclaré à Quartz Omar Marrero, directeur de l’Autorité des partenariats public-privé du territoire, dans un entretien publié en mai.

«Quelle que soit la génération CityLab, nous sommes tous d’accord sur les micro-réseaux », at-il déclaré.

"Un cimetière solaire"

Mais s’accorder sur les micro-réseaux n’est qu’un premier pas. Porto Rico ne produisait que 2% de son énergie à partir d'énergies renouvelables avant les ouragans, malgré la loi existante qui en exigeait 12%. Nouvelles InsideClimate signalé. Les objectifs ambitieux de la nouvelle législation – 20% d’ici 2022 et 40% d’ici 2025 – semblent aller à l’encontre du projet de la PREPA de construire des terminaux d’importation de gaz naturel, des pipelines et des groupes électrogènes.

Il ne suffit pas non plus de construire le panneau solaire et les batteries. Ils doivent être entretenus. Les panneaux solaires brisés dans l’usine de la rive nord de Vieques illustrent bien ce que Jenean Smith, dirigeant de l’installateur solaire à but non lucratif basé en Californie, Grid Alternatives, appelle un «cimetière solaire».

Le terme fait référence au phénomène des entreprises ou des organisations à but non lucratif qui acheminent des panneaux et des batteries photovoltaïques vers des économies sous-développées, les laissant ensuite en état de délabrement, les locaux gérant les systèmes luttant pour les maintenir.

Un panneau solaire Tesla brisé à l'extérieur d'une installation d'eau. (Alexander C. Kaufman / HuffPost)

«Nous le voyons dans les systèmes hors réseau du monde entier, où des organisations bien intentionnées installent des systèmes, obtiennent beaucoup de relations publiques, obtiennent un financement immédiat, puis s'en vont», a déclaré Smith au téléphone. "Et il y a un décalage entre le PR et la réalité sur le terrain."

Le meilleur moyen d'éviter cela, a déclaré Smith, était que les sociétés ou fondations qui financent ces projets réservent des fonds supplémentaires pour recruter et former du personnel de maintenance.

«Nous visitons de manière proactive tous les systèmes que nous avons installés et nous nous assurons d’enregistrer auprès des personnes», a-t-elle déclaré. «Vous devez établir dans un budget un système de gestion de projet – non seulement pour son installation, mais pour les cinq, 10 ou 15 prochaines années.»

Les nouvelles règles autorisant les coopératives énergétiques offrent un peu d’espoir. Le modèle conserve la propriété publique souhaitée par les opposants à la privatisation de PREPA, mais permet à la communauté bénéficiant du projet de maintenir l'opération, a déclaré Nelson Colón, directeur général de la Puerto Rico Community Foundation, une organisation à but non lucratif qui construit des coopératives solaires dans le pays. le territoire.

«Il y a un défi lorsqu'une entité commerciale privée arrive et déploie des panneaux solaires et des batteries – alors la communauté n'est pas engagée, la communauté n'en fait pas partie», a déclaré Colón par téléphone. "Dans notre modèle, la communauté est un participant très actif."

La fondation recueille des fonds pour créer un «couloir vert» de projets de coopération de Culebra à Vieques, en passant par la pointe ouest de l'île principale.

Ce modèle de propriété locale offre moins de débouchés aux entreprises privées pour secouer les contribuables. Il établit également une norme pour les contrats à long terme qui prennent en compte la maintenance du système.

«Les entreprises ont tendance à vouloir se précipiter, à régler les problèmes et à être aussi réactives que possible», a déclaré Luecke. "Cette tendance est fausse."

«Les entreprises ont tendance à vouloir se précipiter, à régler les problèmes et à être aussi réactives que possible», a déclaré Luecke. "Cette tendance est fausse."

Pour Tesla, réagir aux besoins du public dans certains endroits a porté ses fruits, du moins en termes de bonne presse. Les projets à Ta’u et à Kauai ont généré une couverture adulatoire. En juillet dernier, la firme a déclaré ferait la même chose pour toute la nation insulaire de Samoa. En janvier, Tesla a jeté son dévolu sur la cour arrière des îles grecques.

Mais historiquement, les ambitions de la société ont souvent dépassé ses capacités. Au cours de l’année écoulée, Tesla a répété à plusieurs reprises dans ses appels aux investisseurs qu’elle accordait la priorité à la production de la voiture modèle 3 par rapport aux batteries pour unités solaires. Les temps d’attente pour certaines parties d’un système d’énergie solaire allaient de six mois à un an, États-Unis aujourd'hui rapporté l'été dernier. Les clients qui ont acheté des batteries et une toiture solaire ont fait face à des retards deux fois plus longs que ce que les vendeurs avaient promis à l'origine, selon un rapport publié en juin 2018 dans Interne du milieu des affaires. Un prétendu acheteur en juillet dernier revendiqué sur Twitter que la société l’ait informé que toutes les expéditions et installations étaient «arrêtées indéfiniment».

"Nous aurions fait plus de stockage fixe l'année dernière si nous n'avions plus de cellules pour la production de véhicules", a déclaré Musk lors d'un appel de résultats en janvier. «Nous avons donc dû convertir un ensemble de lignes de stockage fixes, de lignes de batterie, en lignes de batterie de véhicules.»

Pour la poignée de résidents de Vieques qui ont essayé d'acheter eux-mêmes des batteries Tesla, cela est devenu un obstacle, a déclaré Ruiz, l'activiste local.

"On nous a dit qu'il y avait une liste d'attente de neuf mois", a-t-il déclaré. "Cela ne s'est jamais matérialisé."

Un passé sombre

Bien que Vieques soit devenue un centre de vacances ces dernières années, attirant les touristes vers les plages de sable noir et la baie bioluminescente la plus lumineuse du monde, son glamour Instagram retrouvé cache un passé inquiétant et un héritage toxique durable.

Les Européens se sont installés à Vieques au 19ème siècle, contournant l'économie paysanne qui prospérait sur le continent portoricain pour établir un modèle de plantation de canne à sucre entièrement basé sur l'esclavage. Lorsque l'Espagne a aboli l'esclavage en 1873 – dix ans après les États-Unis – de nombreux anciens esclaves et nouveaux venus d'autres îles des Caraïbes sont devenus agregados, des métayers essentiellement féodaux qui ont poursuivi le dur travail de plantation et de récolte de la canne à sucre. Ce système a duré depuis l’invasion américaine de 1898 jusqu’aux années 1940, lorsque la marine américaine a décidé de construire une base pour défendre sa colonie des Caraïbes des sous-marins allemands.

Utilisant le pouvoir d'un domaine éminent, l'armée a indemnisé certains propriétaires mais a refusé de payer des agriculteurs pauvres, préférant passer au bulldozer leurs maisons et les forcer à pénétrer dans une petite zone représentant à peine le tiers de l'île. Après la Seconde Guerre mondiale, la marine a transformé la moitié de Vieques en une zone ciblée par de nouvelles armes, notamment des munitions à base d’uranium. Vers 2000, la marine a accidentellement tué un habitant de la ville lors d’un bombardement, déclenchant un mouvement de protestation que beaucoup de gens ici appellent «la lutte», qui a abouti à la décision de l’armée de fermer la base. Cela étouffait le principal moteur économique de l’île.

Aujourd'hui, une grande partie de Vieques est un site Superfund. Le taux de cancer est 30% plus élevé que dans le reste de Porto Rico et l'hypertension est quatre fois plus courante, selon une recherche citée par Al Jazeera.

Les tempêtes qui ont eu lieu il y a un an et demi ont aggravé les inégalités existantes sur cette île d'environ 9 000 habitants.

Même avant que les autorités ne condamnent l’hôpital Susana Centeno, les tempêtes ont détruit son centre de diagnostic et de traitement, qui fournissait la dialyse à 10 personnes sur l’île. En conséquence, ces patients, pour la plupart fragiles, ont dû se rendre au centre de soins du rein Fresenius à Humacao, sur le continent portoricain, pour parcourir 25 km.

Vieques se sent enfermé dans ce que NBC News appelle la «tâche sans fin» de la reconstruction. En mars 2018, des documents municipaux soumis au service du logement de Porto Rico dans le cadre d’un programme fédéral de subventions globales montraient que l’île avait besoin d’au moins 65 millions de dollars pour la réparation de logements et d’infrastructures publiques. Un an plus tard, Vieques reste en lambeaux, avec de nombreuses maisons endommagées recouvertes de bâches bleues et facilement visibles depuis ses routes principales.

Il a fallu 18 mois pour reconnecter Vieques au réseau électrique de Porto Rico. À l'extrémité ouest de l'île, le câble de transmission reconstruit à partir du continent n'est protégé que par un nid mutilé de clôture grillagée entourant un bloc de béton coulé à la hâte.

Il n’est donc pas surprenant que des résidents de longue date, comme Kathy Gannett, soient cyniques quant à l’avenir de projets comme un microgrid.

«Était-ce bien que Tesla soit entrée et ait répondu à nos besoins d'urgence? Bien sûr. Mais c’était terrible qu’ils aient laissé leur équipement se détériorer alors que nous avions tellement besoin de ressources », a-t-elle déclaré. «Mais nous sommes dépassés par le simple fait de nous battre pour des choses élémentaires comme notre service de traversier et l’obtention d’un hôpital digne de ce nom, de sorte que ces problèmes prennent tout notre temps.»

Cette histoire a été mise à jour pour inclure une nouvelle déclaration de Tesla.

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